Chinas führender Lebensmittelkonzern COFCO International hat am Freitag seine erste Ladung entwaldungsfreier Sojabohnen für den Inlandsverbrauch an Land gezogen. Dies ist nach Ansicht von Branchenvertretern ein Meilenstein für ein Land, das bei seinen Agrarimporten dem Preis Vorrang vor der Nachhaltigkeit eingeräumt hat.

China ist einer der größten Abnehmer von Agrarprodukten, darunter Sojabohnen und Rindfleisch, die für die weltweite Entwaldung verantwortlich sind. Allerdings hat es gegenüber den westlichen Ländern Nachholbedarf bei der Forderung, dass Produkte wie Palmöl nicht von Flächen stammen dürfen, die mit Abholzung oder der Umwandlung natürlicher Lebensräume in Verbindung stehen.

Das ändert sich langsam, denn die staatliche COFCO International sowie die China Mengniu Dairy Company und die Inner Mongolia Yili Industrial Group Co Ltd haben im vergangenen Jahr Lieferanten und Berater um nachhaltige Sojabohnen gebeten, so Händler und Nachhaltigkeitsexperten gegenüber Reuters.

Die Mengen sind im Vergleich zu Chinas Gesamtkäufen winzig, aber die Auswirkungen der umweltfreundlicheren Beschaffung sind angesichts des unersättlichen Appetits Chinas auf landwirtschaftliche Erzeugnisse von Bedeutung, auch wenn das Land versucht, seine Abhängigkeit von Importen zu verringern.

Die Beteiligung der COFCO, die am Freitag im Hafen von Tianjin die Ladung für die Mengniu-Tochter Modern Farming Group einbrachte, ist auch ein Signal an andere Käufer, dass Peking seine Absicht verfolgt.

Es gibt eine spürbare Verschiebung der Kauftrends unter den chinesischen Käufern hin zu nachhaltigeren und umweltfreundlicheren Produkten", sagte ein in Singapur ansässiger Makler, der aus Gründen der Vertraulichkeit nicht genannt werden wollte.

Einige chinesische Unternehmen haben seit letztem Jahr "aggressiv" nach abholzungsfreien Sojabohnen und kohlenstoffneutralem Pflanzenöl gefragt, sagte ein Manager einer globalen Handelsfirma.

Die am Freitag gehandelte 50.000-Tonnen-Ladung brasilianischer Sojabohnen im Wert von 30 Millionen Dollar enthielt zum ersten Mal bei einer Bestellung dieser Ölsaat aus China eine Klausel, die eine Abholzung und Umwandlung ausschließt (DCF).

"Unsere Industrie muss Maßnahmen ergreifen, um unsere Nahrungsmittelsysteme zu stärken (und) nachhaltige landwirtschaftliche Praktiken zu fördern, die unser Klima und unsere Umwelt schützen", sagte Wei Dong, Chief Executive von COFCO International, in einer Erklärung.

Die Lieferung ist ein Pilotprojekt, das von der Tropical Rainforest Alliance des Weltwirtschaftsforums vorangetrieben wird, um die durch Rohstoffexporte verursachte Abholzung einzudämmen. Der Geschäftsführer der Allianz, Jack Hurd, sagte, dass die Teilnahme von COFCO die chinesische Nachfrage nach nachhaltigen Produkten steigern wird.

POLITISCHER PUSH

Während die Bemühungen um Nachhaltigkeit im Westen oft von den Verbrauchern ausgehen, wird der Wandel in China sowohl durch politische Signale als auch durch den Druck der Investoren ausgelöst.

Im Jahr 2020 versprach Präsident Xi Jinping, dass China, der größte Umweltverschmutzer der Welt, bis 2030 den Höhepunkt seiner Emissionen erreichen und bis 2060 kohlenstoffneutral sein wird. In einem Abkommen vom letzten Jahr haben China und die Vereinigten Staaten erklärt, dass sie zusammenarbeiten werden, um den Verlust der Wälder einzudämmen.

Neue inländische Börsenregeln, die Unternehmen ab 2026 zur Offenlegung von ESG-Informationen (Umwelt, Soziales und Unternehmensführung) verpflichten, haben den Druck erhöht, während die bevorstehende Verordnung der Europäischen Union über entwaldungsfreie Produkte (EUDR) für zusätzlichen Auftrieb sorgt, so Analysten.

Mengniu hat sich 2023 zu einer Lieferkette ohne Abholzung bis 2030 verpflichtet und ist in diesem Jahr der Industriegruppe Roundtable on Sustainable Palm Oil (RSPO) beigetreten. Yili hat ein ähnliches Ziel für die Versorgung mit Soja, Palmöl, Zellstoff und Papier und hat erklärt, dass es den jährlichen Einkauf von RSPO-zertifiziertem Palmöl ab 2024 um 50 Tonnen erhöhen wird, um bis 2030 650 Tonnen zu erreichen.

Ein Palmölproduzent in Indonesien sagte, dass der Verkauf nach China bald höhere Standards erfordern wird. "Sie achten mehr auf Nachhaltigkeit ... anders als in der Vergangenheit, als der Preis der einzige Faktor war."

COFCO hat sich unterdessen für 2025 das Ziel gesetzt, in ökologisch sensiblen Gebieten Lateinamerikas, einschließlich des Amazonasgebiets, eine Lieferkette für Sojabohnen ohne Abholzung zu schaffen, und hat Pläne für nachhaltige Lieferketten für Palmöl und Kaffee.

Im Januar unterzeichnete COFCO International eine Absichtserklärung mit der zur COFCO-Gruppe gehörenden China Shengmu Organic Milk Ltd. über die Lieferung von 12.000 Tonnen DCF-Sojabohnen aus Brasilien, wobei vereinbart wurde, die Menge schrittweise zu erhöhen.

Der Leiter des RSPO China, Fang Lifeng, sagte, dass Chinas Nachfrage nach zertifiziertem nachhaltigem Palmöl, die ursprünglich von multinationalen Konzernen wie L'Oreal und Unilever getrieben wurde, nun von lokalen Unternehmen angeführt wird.

Dennoch ist die Nachfrage nur ein kleiner Teil der chinesischen Importe, die im vergangenen Jahr 4,3 Millionen Tonnen Palmöl und 99,4 Millionen Tonnen Sojabohnen umfassten.

Die Kosten sind nach wie vor ein Hindernis. DCF-Sojabohnen können $2 bis $10 mehr pro Tonne kosten, während RSPO-zertifiziertes Öl bis zu $15 mehr kosten kann.

Ein in Singapur ansässiger Händler einer internationalen Handelsgesellschaft, die Sojabohnenverarbeitungsanlagen in China betreibt, sagte, dass die Mengen nicht einmal 1 % der Importe ausmachen werden.

"Wir sehen keine nennenswerten Mengen", sagte der Händler und fügte hinzu, dass der Druck von Handelsfinanzierern den Vorstoß in Richtung nachhaltige Beschaffung unterstützen könnte. (Berichterstattung von Mei Mei Chu in Peking; Zusätzliche Berichterstattung von Naveen Thukral in Singapur; Redaktion von Tony Munroe, Muralikumar Anantharaman und David Holmes)