Einige chinesische KI-Chipfirmen entwickeln jetzt weniger leistungsfähige Prozessoren, um sich angesichts der US-Sanktionen den Zugang zur Produktion von Taiwan Semiconductor Manufacturing Co (TSMC) zu sichern, so vier Personen, die mit der Angelegenheit vertraut sind.

Mit dem Ziel, Durchbrüche im Bereich der künstlichen Intelligenz und des Supercomputings durch Chinas Militär zu verhindern, hat Washington eine Reihe von Exportkontrollen für hochentwickelte Prozessoren von Unternehmen wie Nvidia und für Chip-Produktionsanlagen verhängt. Diese Beschränkungen hindern auch TSMC - das US-Chipfertigungsanlagen verwendet - sowie andere ausländische Chiphersteller daran, Aufträge für deren Produktion anzunehmen.

Die jüngsten US-Exportkontrollen, die im Oktober letzten Jahres verhängt wurden, haben deutlich gemacht, wie begrenzt Chinas Produktionskapazitäten für hochentwickelte Chips sind und wie abhängig chinesische KI-Chipdesigner von TSMC - dem weltweit führenden Chip-Auftragshersteller - sind, so die Quellen.

Die vier Quellen, von denen eine über direkte Kenntnisse der Angelegenheit verfügt, lehnten es aufgrund der Sensibilität von Chip-Angelegenheiten in China ab, identifiziert zu werden.

Zwei führende chinesische KI-Chipfirmen, MetaX und Enflame, haben TSMC Ende 2023 herabgestufte Designs ihrer Chips vorgelegt, um den US-Beschränkungen zu entsprechen, so zwei der Personen.

Die Unternehmen haben ihre Chips zuvor als vergleichbar mit den Grafikprozessoren (GPUs) von Nvidia beworben.

Das in Shanghai ansässige Unternehmen MetaX hat ein herabgestuftes Produkt mit der Bezeichnung C280 entwickelt, sagten die beiden Personen und fügten hinzu, dass ihr fortschrittlichster Grafikprozessor, der C500, Anfang des Jahres in China nicht mehr lieferbar war.

MetaX, das 2020 von ehemaligen Führungskräften von Advanced Micro Devices gegründet wurde, reagierte nicht auf eine Anfrage von Reuters nach einem Kommentar.

Enflame, ebenfalls in Shanghai ansässig und 2018 gegründet, reagierte ebenfalls nicht auf eine Anfrage für einen Kommentar. Zu den Geldgebern des Unternehmens, das im vergangenen Jahr 2,7 Milliarden Dollar einnahm, gehört der Tech-Gigant Tencent.

TSMC lehnte es ab, sich zu einzelnen Kunden zu äußern und sagte nur, dass es mit seinen Kunden zusammenarbeitet, um sicherzustellen, dass es die für seine Geschäftstätigkeit relevanten Rechtsordnungen einhält.

Sowohl MetaX als auch Enflame sind so genannte "kleine Giganten" - junge Unternehmen, die von den chinesischen Behörden aufgrund ihres Potenzials in kritischen Sektoren ausgewählt wurden und somit für staatliche Unterstützung in Frage kommen.

MetaX hat im vergangenen Monat eine staatliche Finanzierung für ein Projekt zur Entwicklung eines im Inland produzierten hochentwickelten KI-Trainingschips erhalten und verfügt über mehrere F&E- und Fertigungsprojekte in ganz China. Enflame verkauft seine Chips an staatseigene Unternehmen und hat mit mehreren lokalen Regierungen bei Projekten zusammengearbeitet.

Neben dem Tech-Giganten Huawei gibt es in China etwa 50 KI-Chip-Startups, die versuchen, mit Nvidia zu konkurrieren, schätzte der Chief Executive des US-Unternehmens Jensen Huang im Dezember.

Einige dieser Unternehmen wurden jedoch direkt von den USA mit Exportbeschränkungen belegt und können nicht mehr auf ausländische Foundries zurückgreifen, was sie in eine noch größere Produktionsnotlage bringt.

Die Produktionsschwierigkeiten chinesischer KI-Chip-Startups dürften Huawei zugute kommen, das in China gegen Nvidia auf dem Vormarsch ist, nachdem das US-Unternehmen aufgrund der Exportbeschränkungen schwächere Chips speziell für den chinesischen Markt entwickeln musste.

SMIC ACCESS

Seitdem sich die Spannungen mit den Vereinigten Staaten 2018 verschärft haben, hat China seine Bemühungen um die Selbstversorgung mit Chips verstärkt und enorme Summen in diesen Sektor gepumpt.

Letzten Monat kündigte die Regierung die dritte Auflage ihres China Integrated Circuit Industry Investment Fund an, der die Branche mit 48 Milliarden Dollar finanziert. Damit hat der Fonds seit 2014 insgesamt über 100 Milliarden Dollar bereitgestellt.

Der Sektor hat auch von separaten lokalen Regierungsfonds und einer Reihe von Subventionen wie Steuererleichterungen und zinsgünstigen Darlehen profitiert.

Aber während es in China schätzungsweise 44 Foundries gibt, ist nur Semiconductor Manufacturing International Corp (SMIC) in der Lage, große Mengen an hochentwickelten GPUs zu produzieren, so zwei der Quellen. Und bis vor kurzem war die Produktionskapazität von SMIC in dieser Größenordnung ausschließlich für Huawei reserviert, sagten sie weiter.

SMIC reagierte nicht auf eine Bitte um einen Kommentar.

Huawei, dessen Zugang zur Chipherstellung in Übersee im Jahr 2020 durch die US-Sanktionen abgeschnitten wurde, lehnte einen Kommentar ab. Washington behauptet, das Unternehmen stelle eine Bedrohung für die nationale Sicherheit der USA dar, ein Vorwurf, den das Unternehmen bestreitet.

Drei der vier Quellen sagten, SMIC habe in diesem Jahr zugestimmt, einen begrenzten Teil seiner Produktionskapazitäten an chinesische KI-Chipfirmen zu vergeben, die von Washington direkt sanktioniert und für die Produktion in Übersee gesperrt worden waren.

Eine dieser Firmen war das staatlich unterstützte Unternehmen Cambricon, das den Quellen zufolge in Schwierigkeiten steckt, seit es Ende 2022 mit US-Restriktionen belegt wurde, weil es Bedenken hatte, es könnte KI-Chiptechnologie an das chinesische Militär liefern.

Cambricon, das in einem Telefongespräch mit Analysten im letzten Jahr sagte, dass es unter Druck bei der Produktversorgung stehe, reagierte nicht auf eine Bitte um einen Kommentar.

China hat als Reaktion auf die US-Sanktionen Washington vorgeworfen, das Konzept der nationalen Sicherheit zu verallgemeinern und die Staatsgewalt zu nutzen, um das harte Vorgehen gegen chinesische Unternehmen auszuweiten.

($1 = 7,2440 chinesische Yuan)