Der CEO von JetBlue Airways hat am Montag vor Gericht ausgesagt, dass die geplante Übernahme von Spirit Airlines für 3,8 Milliarden Dollar ein entscheidender Teil seines Plans ist, die Fluggesellschaft zu einem bedeutenden Konkurrenten der vier größten US-Fluggesellschaften zu machen.

Der CEO von JetBlue, Robin Hayes, verteidigte das Geschäft, das vom US-Justizministerium vor einem Bundesgericht in Boston angefochten wird, und sagte, eine Fusion sei die einzige Möglichkeit, JetBlue langfristig zu einem nationalen Herausforderer der dominierenden Fluggesellschaften zu machen.

Das Justizministerium hatte im März zusammen mit den demokratischen Generalstaatsanwälten von sechs Bundesstaaten und dem District of Columbia geklagt, um die Fusion zu verhindern, die die sechst- und siebtgrößte Fluggesellschaft der USA zusammenführen würde.

Die vier größten US-Fluggesellschaften - United Airlines, American Airlines, Delta Air Lines und Southwest Airlines - kontrollieren 80 % des Inlandsmarktes, während JetBlue einen Marktanteil von etwa 5 % hat, so Hayes.

Er sagte, er sei schon lange der Meinung, dass "die Konsolidierung unter den kleineren Fluggesellschaften in gewisser Weise unvermeidlich war, um mit den größeren Fluggesellschaften konkurrieren zu können", und dass "die Notwendigkeit für uns, schnell und anorganisch zu wachsen, nie verschwunden ist."

"Sie würden niemals so groß werden, wie sie jetzt sind, wenn sie nur organisch wachsen würden", sagte er bei der Befragung durch den JetBlue-Anwalt Ryan Shores aus. "Und lassen Sie uns daran erinnern, dass sie auch nicht durch organisches Wachstum dorthin gekommen sind. Sie haben es durch Fusionen und Übernahmen erreicht."

Das Justizministerium entgegnet, dass den Fluggästen jährlich ein Nettoschaden von etwa 1 Milliarde Dollar entstehen würde, wenn JetBlue Spirit übernimmt und die Flugpreise steigen.

Bei der Befragung durch den Anwalt des Justizministeriums, Edward Duffy, räumte Hayes ein, dass die Fusion die Billigfluglinie Spirit als unabhängige Marke beseitigen würde, indem sie mit JetBlue zusammengelegt wird, die, wie er zugab, im Durchschnitt höhere Flugpreise hat.

Aber er sagte, dass JetBlue in der Vergangenheit niedrige Tarife angeboten hat, die größere Fluggesellschaften zu Preissenkungen zwangen, und dass die meisten Menschen weiterhin von der Präsenz von JetBlue profitieren würden.

Hayes sagte, JetBlue habe versucht, die Bedenken der US-Regulierungsbehörden auszuräumen, indem sie sich bereit erklärt habe, Gates und Slots an wichtigen Flughäfen in New York City, Boston, Newark, New Jersey und Fort Lauderdale zu veräußern.

Der US-Bezirksstaatsanwalt William Young, der erklärt hat, er werde versuchen, bis zum Jahresende eine Entscheidung zu treffen, stellte bei einer Befragung von Hayes in Aussicht, die Genehmigung des Deals an Bedingungen zu knüpfen, als er fragte, ob "Sie jemals von einer gerichtlichen Entscheidung gehört haben, die besagt, dass dies nicht zulässig ist, aber wenn Sie Folgendes tun", könnte der Deal stattfinden.

Hayes sagte, er habe eine solche Gerichtsentscheidung nicht gesehen. Das Verfahren ist eine Seltenheit für das Justizministerium, das in der Vergangenheit Fusionen von Fluggesellschaften ohne Gerichtsverfahren unter der Bedingung genehmigt hat, dass Vermögenswerte veräußert werden. (Berichte von Nate Raymond in Boston, Bearbeitung durch Alexia Garamfalvi)