Die aggressive Marktübernahme durch chinesische Billiganbieter hat einigen Unternehmen hohe Gewinne beschert, aber auch einen brutalen Preiskrieg ausgelöst, der die Deflationsängste in der zweitgrößten Volkswirtschaft der Welt verschärft.

Von Kaffee über Autos bis hin zu Kleidung haben Chinas Discounter die Preise für so gut wie alles gesenkt, um das Vertrauen der Verbraucher zu gewinnen, das durch eine Immobilienkrise, hohe Arbeitslosigkeit und düstere Wirtschaftsaussichten erschüttert wurde.

Während der Rückgang im Einzelhandel die Umsätze von Unternehmen wie der Discount-E-Commerce-Plattform Pinduoduo gegenüber größeren Konkurrenten wie Alibaba in die Höhe getrieben hat, befürchten Ökonomen, dass ihr Erfolg bei den Verbrauchern eine deflationäre Mentalität nach japanischem Vorbild verankert, die nur schwer zu überwinden sein wird.

Da die Einzelhändler vor allem über den Preis konkurrieren, zwingen sie ihre Lieferanten zu harten Kostensenkungen, was die Gewinnmargen drückt. Dies wiederum führt zu einem geringeren Lohnwachstum oder einer stärkeren Abhängigkeit von schlecht bezahlter Gig-Arbeit, was die Nachfrage der Haushalte beeinträchtigt.

"Wenn diese Situation anhält, könnte es in China zu einem Teufelskreis kommen, den wir als Teufelskreis bezeichnen: geringerer Wertschöpfungskonsum, Deflation, niedrige Gewinnraten, die zu niedrigen Löhnen führen, was wiederum die Verbraucher dazu bringt, ihren Konsum zu reduzieren", sagte He-Ling Shi, Wirtschaftsprofessor an der Monash University in Melbourne.

In der letzten Gewinnsaison übertrafen die Einnahmen der Billiganbieter die Markterwartungen und übertrafen die ihrer Konkurrenten.

Die Umsätze von PDD Holdings, dem Eigentümer von Pinduoduo, stiegen um 131%, während Chinas führender Essenslieferdienst Meituan ein Wachstum von 25% verzeichnete. Der Discounter Miniso und Luckin Coffee verzeichneten ein Wachstum von 26% bzw. 42%.

PDD, Meituan, Miniso und Luckin Coffee reagierten nicht sofort auf Anfragen zur Stellungnahme.

Es wird erwartet, dass die chinesischen Verbraucherpreisdaten für Mai, die am Mittwoch veröffentlicht werden, einen leichten Anstieg der Inflation von 0,3% im April auf 0,4% zeigen werden.

Analysten gehen jedoch davon aus, dass die Schlagzeilen vor allem durch Preiserhöhungen bei den Versorgungsunternehmen gestützt werden, wodurch der kritischere deflationäre Druck überdeckt wird.

WETTLAUF NACH UNTEN

In einem Umfeld, in dem das Verbrauchervertrauen auf einem Tiefpunkt angelangt ist, ist der Preis König.

Aufgrund der schwachen Inlandsnachfrage befinden sich die Autohersteller in China seit fast zwei Jahren in einem Preiskrieg. In den letzten zwei Monaten haben einige Autohändler und Autofinanzierer Kreditprogramme ohne Anzahlung und sogar ohne Zinsen aufgelegt.

Starbucks, dessen Umsatz in China im ersten Quartal um 8 % zurückging, weil CEO Laxman Narasimhan von einem "harten Wettbewerb unter den Value-Playern" sprach, hat in den letzten Monaten verstärkt Rabattcoupons eingesetzt, um die Preise an Luckin Coffee anzugleichen.

Der CEO des Essenslieferanten Meituan, Wang Xing, sagte letzte Woche, dass das Unternehmen sein Angebot an Coupons erweitert hat und mehr reine Lieferküchen mit geringeren Betriebskosten als Restaurants, in denen man essen kann, an Bord genommen hat. Das neuere Hotelbuchungsgeschäft der App verfolgt eine, wie Wang es nannte, "Low Star"-Strategie, die auf kostenbewusste Reisende im Inland abzielt.

Alibabas inländische E-Commerce-Einheiten Taobao und Tmall Group sowie JD.com, die ein einstelliges Umsatzwachstum verzeichneten, sagten in Telefonkonferenzen nach den Geschäftszahlen, dass die preisliche Wettbewerbsfähigkeit der Schlüssel zu künftigem Wachstum sein wird.

Beide Unternehmen haben für das chinesische Einkaufsfest zur Jahresmitte, bekannt als "618", längere Verkaufszeiträume mit Tiefstpreisgarantien für Millionen von Produkten eingeführt. Als Antwort darauf hat Pinduoduo ein "automatisiertes Preisverfolgungssystem" eingeführt, das es Händlern ermöglicht, ihre Konkurrenten zu überwachen und zu schlagen.

Ein internes Memo des JD.com-Gründers Richard Liu an die Mitarbeiter, in dem er sein Unternehmen als "aufgebläht" bezeichnete, hat zu Spekulationen geführt, dass das Unternehmen auf den verstärkten Wettbewerb mit dem Abbau von Arbeitsplätzen reagieren wird - was das Gegenteil von dem ist, was China für eine Erholung der Binnennachfrage braucht.

Längerfristig könnten Preiskämpfe schwächere Anbieter in verschiedenen Branchen ausschalten, so dass die Konkurrenten dann die Preise anheben und ihre Lieferketten etwas entlasten können, so Albert Hu, Professor für Wirtschaftswissenschaften an der China Europe International Business School in Shanghai.

Er warnte jedoch, dass sie dazu nur in der Lage sein werden, wenn das Wachstum in anderen Branchen genügend Arbeitsplätze und Einkommenszuwächse schafft, um die durch die Preiskriege bei Konsumgütern ausgelösten Marktaustritte zu kompensieren.

"Deflation ist ein ernstes Problem, Japan kämpft seit über drei Jahrzehnten damit", sagte Hu. "Ein entscheidender Faktor ist das Lohnwachstum."